Detalles de la negociación oculta para restablecer las relaciones EE UU – CUBA

Por Peter Kornbluh  and William Leogrande (Mother Jones)

  • El  alocado canal de retorno de las negociaciones que revolucionaron  relaciones de EE.UU. con   Cuba

cuba onfifEn un día lluvioso en diciembre pasado (2014) , el presidente Barack Obama reunió a un pequeño grupo de funcionarios de alto rango en la Oficina Oval y se les reproduce  una llamada telefónica a Raúl Castro.

Sentados en un sofá a la izquierda de Obama, estaban  los ayudantes del Consejo de Seguridad Nacional Benjamin Rhodes y Ricardo Zuniga, quienes habían sido nombrados como emisarios personales durante los 18 meses de negociaciones secretas -que estaban a punto de culminar- en la primera conversación sustantiva entre los presidentes de Estados Unidos y Cuba en más de medio siglo .

Obama dijo a los periodistas que se había disculpado con Castro por hablar por un tiempo tan largo. “No te preocupes por eso, señor presidente”, respondió Castro. “Usted es todavía un hombre joven y  aun tiene oportunidad  de romper el récord de Fidel que  hablaba siete horas seguidas.” Después de Castro,  terminó su propia extensa declaración de apertura, Obama bromeó, “Obviamente, esto se ejecuta en la familia.”

Posteriormente a ese escenario, Raúl Castro se reúne con el presidente Obama en el marco de la séptima Cumbre de las Américas en la Ciudad de Panamá, Panamá,  en abril de 2015. A pesar de la ligereza, ambos líderes entendieron la seriedad  de la conversación de 45 minutos. “Hubo un sentido de la historia en esa habitación de La casa Blanca.”

Al mediodía del día siguiente, los dos presidentes sorprendieron al mundo cuando anunciaron simultáneamente el avance espectacular de ese primer entendimiento. Obama rechazó 55 años de esfuerzos de Estados Unidos para hacer retroceder la revolución cubana, declarando que la coexistencia pacífica tenía más sentido que el antagonismo perpetuo. Ambos líderes describieron un intercambio de prisioneros que había ocurrido esa mañana.

Por “razones humanitarias”, Cuba había liberado Alan Gross, detenido desde diciembre de 2009 , acusado de la creación de redes ilícitas de comunicaciones por satélite como parte de una Agencia de Estados Unidos para el Desarrollo Internacional (USAID) programa de “promoción de la democracia”. Cuba también liberó a  Rolando Sarraff Trujillo, un espía de la CIA quien Obama calificó como “uno de los agentes de inteligencia más importantes que Estados Unidos ha tenido nunca en Cuba.”

A cambio, Obama conmutó las sentencias de los tres últimos miembros de los “Cinco Espias Cubanos” (Gerardo Hernández, Antonio Guerrero y Ramón Labañino) , encarcelados por  16 años después de que fueran capturados tras infiltrar grupos cubano-americanos anticastristas y proporcionar información que (según alego EEUU ) permitió que Cuba derribara a dos aviones volados en su espacio aéreo por un grupo de exiliados, matando a cuatro cubanoamericanos. (Los otros dos miembros de los Cinco habían sido puestos en libertad antes, después de haber cumplido su condena.)

Pero el intercambio de prisioneros fue sólo el comienzo. Obama prometió eliminar  las restricciones sobre los viajes y el comercio, y autorizar a las empresas de telecomunicaciones a ofrecer servicios de Internet a la isla. Por su parte, Cuba se comprometió a liberar a 53 presos políticos y colaborar con la Cruz Roja Internacional y de las Naciones Unidas en los derechos humanos y las condiciones de las cárceles. Y lo más importante: los dos presidentes acordaron restablecer relaciones diplomáticas. A tal efecto, el 20 de julio, el ministro de Relaciones Exteriores de Cuba, Bruno Rodríguez, viajó a Washington para levantar la bandera cubana sobre la antigua embajada en la calle 16; el 14 de agosto el secretario de Estado, John Kerry, viajaría ( ya lo hicieron)  a La Habana para volver a abrir nuestra embajada en la estructura elegante y modernista,  construido a tal efecto en 1953.

Lo que provocó este cambio radical era una alineación única de estrellas políticas: un [supuesto] cambio en la opinión pública, sobre todo entre los cubano-americanos; una [ligera] transición en el liderazgo cubano de Fidel a Raúl, seguido de lenta pero constante evolución de Cuba hacia una economía socialista de mercado. Por otro lado, los líderes de América Latina ya no están dispuestos a aceptar la exclusión de Cuba de los asuntos regionales.[ Aprovechando la oportunidad, a este  ambiente de  relaciones políticas se  añadieron hechos significativos que podrían  favorecer  al apoyo de la opinión pública].  Por aquella época,  viajaron a la isla  un puñado de legisladores estadounidenses además de grupos de presión bien financiados. Se tomo en cuenta además  que el equipo legal del preso  Alan Gross estaba asumiendo una postura más agresiva y en la opinión pública internacional  la figura del Papa Francisco asumía una postura de activismo político y  lo más emotivo, una mujer [ esposa del espía] empeñada en quedarse embarazada.

Pero uno de los factores triunfó sobre el resto: la determinación de Obama. Él era, “un presidente que realmente quería hacerlo”.

TODOS LOS HOMBRES DEL PRESIDENTE

El empuje de Obama para romper “las ataduras del pasado” comenzó poco después de su reelección, cuando, de acuerdo con un ayudante, que “nos dijo que tenían que diseñar un juego para correr con Cuba.” En abril de 2013, Obama había elegido a Rodas y Zúñiga para dirigir las negociaciones. Rodas se había unido a la campaña de Obama 2008 como redactor de discursos y fue personalmente uno de los asesores más cercanos  del presidente. “Todo lo que necesita es una búsqueda en Google de estos chicos y sabrás que  Ben habla con el presidente, y tiene acceso diario, y pueden ser un canal de confianza de vuelta”, explicó un ex funcionario de la Casa Blanca. Zúñiga, por su parte, había servido en la Sección de Intereses de Estados Unidos en La Habana (la embajada suplente) y como coordinador de la actuación del Departamento de Estado para los asuntos cubanos.

Durante los próximos 18 meses, los dos hombres se encontraron nueve veces con un pequeño equipo de funcionarios cubanos en varios lugares, desde  Ottawa, Canadá hasta Roma, Italia. Desde el principio, estaba claro que antes de que pudiera ocurrir cualquier discusión de normalización de las relaciones, los dos gobiernos querían que sus ciudadanos encarcelados fueran liberados.

Era un tema delicado, pero se sabía  que el tema ya había sido abordado tras el devastador terremoto de 2010 en Haití, lo que llevó a una cooperación sin precedentes entre Estados Unidos y Cuba en la atención de desastres.

Durante los próximos dos años, dos altos funcionarios-Hillary Clinton, del Departamento de Estado,  su jefe de personal, Cheryl Mills y la Secretaria  Adjunta para Asuntos del Hemisferio Occidental , Julissa Reynoso- negociaron en secreto  con funcionarios cubanos en los restaurantes criollos en Port-au-Prince, bares subterráneos en East Side de Manhattan, y un salón de hotel en Santo Domingo. Los funcionarios estadounidenses se centraron en la liberación de Gross, mientras que los cubanos solicitaron que las esposas de los espías cubanos Hernández y René González les permitirá visitar a sus esposos en la cárcel. (Los Visados ​​de estas mujeres habían sido negados  porque ellas también eran sospechosas de ser agentes encubiertos.) La posición de Cuba “comenzó con ‘Tratar a nuestros chicos mejor'”, dice un funcionario estadounidense con conocimiento de las conversaciones, y se convirtió en una demanda constante: “‘Queremos a todos a casa ‘”. En septiembre de 2011, los cubanos habían propuesto explícitamente el intercambio de  los Cinco por Alan Gross.

Pero algunos funcionarios estadounidenses creyeron que un  cambio tan directo sería políticamente tóxico. En cambio, esperaban que su creciente relación permitiría  convencer a los cubanos para liberar a Gross . Como muestra de buena fe, dijeron estos negociadores, se organizaron visitas secretas de  las esposas de Hernández y González.  A cambio, los cubanos permitieron a  Judy Gross visitas regulares a su marido, que tuvieron  lugar en un hospital militar en La Habana.

“Pensamos que esto llevaría a la liberación de Alan Gross,” , recuerda un funcionario estadounidense consultados por Mother Jones. Pero los cubanos mantenían como condición la fecha  de liberación de sus  espías. Eventualmente los negociadores estadounidenses se dieron cuenta que  su estrategia estaba condenada. En mayo de 2012, Clinton recibió una nota de su equipo que decía : “Tenemos que seguir negociando con los cubanos en la liberación de Alan Gross, pero no podemos permitir que la situación bloquee  un avance de las relaciones bilaterales … Los cubanos no van a pactar. O hay  trato con los Cinco o todo se queda fuera. ”

El memo golpeó en un momento oportuno. Clinton y Obama acababan de regresar de la Sexta Cumbre de las Américas, donde habían sido castigados por los jefes de Estado furiosas sobre la posición de Estados Unidos hacia Cuba. “Fue claramente muy irritante y un lastre para nuestra política en la región”, dice Roberta S. Jacobson, secretaria de Estado adjunto para Asuntos del Hemisferio Occidental.

Clinton, que  había empujado previamente a la Casa Blanca para liberalizar las regulaciones sobre los viajes educativos a Cuba, finalmente se dirige  directamente al presidente para eludirá  asesores de la Casa Blanca, preocupados por las consecuencias políticas. A raíz de la debacle de la cumbre, se instruyó a su suplente a que estructurara lo que un asesor llamó  “The Full Monty” de las acciones posibles para cambiar la política hacia Cuba. “Le recomendé al Presidente Obama que vuelva a revisar la Ley de Embargo hacia Cuba ” , recuerda Clinton en sus memorias. “No estaba logrando sus objetivos y  estaba frenando nuestra agenda más amplia en toda América Latina.”

Después de su reelección, Obama se acercó al senador por Massachusetts,  John Kerry, para  la sustitución de Clinton como Secretaria de Estado y de inmediato planteó la posibilidad de un nuevo enfoque de Cuba. Kerry se mostró receptivo. Como presidente del Comité de Relaciones Exteriores del Senado, había sido un fuerte crítico de los programas de promoción de la democracia de la  USAID que habían financiado  misiones secretas de Alan  Gross en Cuba y que habían sido motivos de su encarcelación por las autoridades de La Habana. Kerry también se había opuesto durante mucho tiempo al Embargo económico de Estados Unidos  y era uno de los que desempeñó  un papel clave en la normalización de las relaciones con Vietnam, un triunfo que esperaba repetir con Cuba.

Sin embargo, cuando una nueva ronda de conversaciones secretas se inició en junio de 2013, Kerry no estaba al tanto de ello. Sólo un puñado de funcionarios estadounidenses sabía, entre ellos el vicepresidente Joe Biden, el jefe de la Casa Blanca, Denis McDonough, y la Asesora de Seguridad Nacional, Susan Rice. Nadie en el Pentágono fue informado. Kerry fue finalmente puesto en el equipo mediante una apertura del circulo de confianza que inmediatamente después fue vuelto a cerrar.  “,Lo mantuvimos bastante fuerte de nuestro lado, y los cubanos, creo yo, hicimos lo mismo de su lado”, dijo un alto funcionario estadounidense. “No queríamos ninguna llave que se lanzara a los engranajes creados y que podrían complicar los intentos de lograr la liberación de Alan Gross.”

El esfuerzo de la administración Obama , en total secreto y discresion, recibió apoyo del gobierno de  Canadá, que permitió a las dos partes una reunión  en Ottawa y Toronto mas tarde. La máxima prioridad de los cubanos todavía estaba recayendo en  sus espías,  particularmente Gerardo Hernández, quien, era el cabecilla de los Cinco conocidos como la “Red Avispa”, y tenía que  cumplir dos cadenas perpetuas. Zúñiga y Rodas llegaron a la mesa con un enfoque más fluido. “No teníamos la visión fija de lo que sería un acuerdo”, recuerda un funcionario de la Casa Blanca, conocedores de las conversaciones. En su lugar, ellos querían “probar diferentes fórmulas” para explorar lo que podría ser acordado. “Nunca pensamos que sería un gran acuerdo.”

Pero, políticamente, la Casa Blanca estaba en un lugar difícil. Si todo lo que salió de las conversaciones fue un intercambio de prisioneros y algunos retoques de viajes y comercio, la iniciativa de Obama no se registraría  como un cambio de política seria. El levantamiento del embargo estaba en manos del Congreso, pero la restauración de las relaciones diplomáticas fue la acción dramática que podría tomar el presidente unilateralmente.

MIRA, YO NI SIQUIERA HABÍA NACIDO CUANDO ESTA POLÍTICA SE PUSO EN MARCHA”, DIJO A LOS CUBANOS. “QUEREMOS ESCUCHAR Y HABLAR SOBRE EL FUTURO.”

Durante las primeras sesiones de negociación, el equipo de Estados Unidos tuvo que escuchar a los cubanos recitar la larga historia de acciones depredadoras de los Estados Unidos contra la isla, comenzando con la Guerra Española-Americana en 1898. Pero Rodas, uno de los negociadores que  tenía tratos previos con Cuba,  en un momento interrumpió la diatriba. “Mira, yo ni siquiera había nacido cuando esta política se puso en marcha”, dijo a los cubanos. “Queremos escuchar y hablar sobre el futuro.”

Los desacuerdos históricos fueron sólo el comienzo. El equipo de Estados Unidos no estaba dispuesto a hablar de los programas de USAID o Guantánamo y los cubanos , en contraparte, no estaban dispuestos a discutir sobre  los derechos humanos o fugitivos estadounidenses que se esconden en su país. “Hubo una gran cantidad de pozos secos para nosotros y para ellos”, según un funcionario de la Casa Blanca. Ambas partes estaban ansiosas por hablar de los presos,. El presidente había dicho repetidamente que Gross no  había hecho nada malo, no era un espía, y por lo tanto no podían ser canjeados por espías. El perfil púbico de Gross, era sólo un especialista en desarrollo tratar de llevar el acceso a Internet para la pequeña comunidad judía de Cuba. Para los cubanos, era un agente encubierto que estaba participando en un programa de subvertir su gobierno mientras que  los Cinco patriotas estaban protegiendo su país contra los fanáticos de extrema derecha de la Pequeña Habana, en Miami, Florida.

Para romper el estancamiento, los negociadores estadounidenses plantearon el caso de Rolando Sarraff Trujillo, que había sido un pilar  de la CIA dentro de la inteligencia cubana hasta su arresto a mediados de los años 1990. Sarraff había proporcionado a  los Estados Unidos información que condujo a la persecución de muchos espías cubanos, entre ellos Ana Belén Montes, especialista superior sobre Cuba en  la Agencia de Inteligencia de Defensa; además de la Empleado del Departamento de Estado, Walter Kendall Myers y su esposa Gwendolyn; y de la Red Avispa, incluyendo los Cinco Espias a quien Fidel Castro llamaba héroes.

Durante las negociaciones en Toronto,  en enero de 2014, los estadounidenses sugirieron que si Alan Gross, enfermo de gravedad, fuera  puesto en libertad por razones humanitarias, podrían intercambiar los tres espías cubanos si La Habana les diera en canje a  Sarraff. Pero los cubanos no querían renunciar a él -un agente doble que consideraban tan traicionero que le habían recluido en solitario durante 18 años.

Las negociaciones se pusieron aún más espinosas durante  mayo del  2014, cuando el gobierno de Obama anunció que estaba intercambiando cinco líderes talibanes detenidos en Guantánamo por el  Sgt. Bowe Bergdahl, un soldado estadounidense capturado y encarcelado por los talibanes desde 2009 y que se sospechaba haba sido un desertor del ejército norteamericano . El escándalo político en el Congreso y los medios de comunicación fueron intensos, sobre todo después de Bergdahl fue descubierto como un soldado que había  abandonado su puesto. Desde la perspectiva de Estados Unidos, esto hizo que un comercio similar con Cuba completamente fuera probable. Los cubanos, sin embargo, pensaron que si  Washington había cambiado cinco combatientes talibanes por  un soldado estadounidense, la Casa Blanca finalmente aceptaría negociar sus tres espías a cambio de  Alan Gross.

Tomó meses de negociaciones por diplomáticos estadounidenses  para convencer a los cubanos que la única condición que  la Casa Blanca podía soportar sería la negociación espías por los espías, a saber, los agentes cubanos por Sarraff. Finalmente los cubanos cedieron, y a cambio recibieron de Obama lo que describe un funcionario estadounidense como “un paquete más grande” -incluido el restablecimiento de las relaciones diplomáticas plenas.

UNA BOMBA DE TIEMPO

Al defender el acuerdo del soldado Bergdahl, funcionarios de Obama citaron a informes de Inteligencia que indicaban que su salud mental y física se deterioró después de cinco años de cautiverio. Esto seria el justificante  a una situación similar con Alan Gross. Más de cuatro años después de ser arrestado, Gross fue abatido por la incapacidad de la administración estadounidense  para obtener su libertad. En un momento perdió más de 100 libras. Para diciembre de 2013, cuando el co-autor de este artículo, Peter Kornbluh, lo visitó en el hospital militar donde estuvo detenido, parecía decidido a suicidarse. “Estoy  con una bomba de tiempo. ” Gross , estaba tan perturbado que  durante la visita de tres horas, aludió a un plan para derribar la puerta “débil” de su celda y desafiar a los guardias fuertemente armados en el otro lado. Unos meses más tarde, en abril de 2014, Gross  inició una huelga de hambre de nueve días. En su 65 cumpleaños, el 2 de mayo, se anunció que sería el último que pasaría en una cárcel cubana.

Cuando murió  la madre de 92 años de Gross, Evelyn, se evidencio un giro a finales de mayo cuando  las negociaciones se hicieron urgente. Durante una reunión en Ottawa a principios de junio, los cubanos empujaron para una operación rápida de prisioneros, expresando su temor de que Gross  se mataría cuando su madre falleció. Las autoridades estadounidenses, por su parte, temían que si eso ocurría  en una prisión cubana, un cambio en la política de Estados Unidos se convertiría en una acción totalmente  imposible.

Fue entonces cuando Kerry se acercó al ministro de Relaciones Exteriores de Cuba, Bruno Rodríguez y propuso que Cuba otorgase un “permiso” humanitario a los Estados Unidos en el que  Gross llevaría  una pulsera electrónica para permitir a los cubanos el monitoreo de sus movimientos y que volvería a la cárcel después de la muerte de su madre. “Alan prometió inequívocamente que iba a regresar a la encarcelación en Cuba después de visitar a su madre en el hospital en Texas”,. Su abogado Scott Gilbert recuerda, “yo  me ofrecí para tomar su lugar hasta que regresó. Eso demuestra lo  importante que era este asunto para mi cliente.”

Pero los cubanos consideron el plan demasiado arriesgado. Después que  Evelyn Gross murió el 18 de junio de 2014, Kerry advirtió a Rodríguez que si esto provocaba algún daño físico o emocional  al prisionero de  Cuba,  la oportunidad de mejorar las relaciones entre ambos gobiernos se perdería.

Gross  estaba en “un estado difícil de su mente”, recuerda Gilbert. A medida que avanzaba el verano, se negó a reunirse con funcionarios de la Sección de Intereses de Estados Unidos que habitualmente le traían  importa paquetes  y le dijo a su esposa y su hija que, a menos de ser liberado pronto, él nunca volvería a verlas  de nuevo. Su línea de vida era Gilbert, que presionó a los cubanos para que le permitiera hablar con Gross cada día y que viajó a Cuba 20 veces para mantener la moral de su cliente.

CIGÜEÑA Y DIPLOMACIA

Gross también estaba tomando las llamadas regulares de Tim Rieser, un alto asesor del senador Patrick Leahy (D-Vt.). Rieser fue pieza fundamental en la obtención de mejores condiciones de vida carcelaria para Gross a cambio de una de las medidas más inusuales de fomento de la confianza en los anales de la diplomacia esfuerzo-a larga distancia para lograr el embarazo de  la esposa de Gerardo Hernández, el jefe de espías cubanos encarcelados.

Esta idea fue concebida por primera vez a principios de 2011, cuando el jefe de la Sección de Intereses de Cuba en Washington se reunió con la funcionaria del Departamento de Estado, Julissa Reynoso para entregar una nota diplomática diciendo que Cuba no vio “ninguna solución” al encarcelamiento de Hernández y que su esposa, Adriana Pérez, se acercaba a la edad de 40 años  con el peligro de no tener hijos. Cuba buscó apoyo de Estados Unidos para “facilitar” acciones que permitieran que la esposa de Gerardo quedara  embarazada.

Esta fue una de las medidas más inusuales del fomento de la confianza en los anales de la diplomacia calificado como un esfuerzo a larga distancia para embarazar  la esposa de Gerardo Hernández, el jefe de espías cubanos encarcelados.

Después de lo que ella llama una reunión “sensibles” en el asunto, Reynoso exploró la posibilidad de una visita secreta conyugal entre Pérez y su esposo, pero los esfuerzos para organizar una cita “fracasó” debido a los reglamentos de la Oficina de Prisiones. Dos años más tarde, en febrero de 2013, Pérez se reunió con el senador Patrick Leahy, que estaba de visita en  Cuba con su esposa, Marcelle. En una habitación de un  hotel de La Habana, Pérez hizo un apasionado llamamiento a los Leahys para ayudarla a encontrar una manera de tener un hijo con su marido, que había estado en la cárcel durante 15 años. “Fue una reunión emocional”, Leahy recuerda. “Ella hizo un llamamiento personal a Marcelle. Tenía miedo de que nunca tuviera la oportunidad de tener un niño. Como padres y abuelos, los dos querían tratar de ayudarla. Era una cosa humana. No tenía nada que ver con la política de los dos países”. Pero lo haría.

Leahy preguntó a Rieser sobre cómo se podría  encontrar una solución. Una visita conyugal era un imposible, pero no había precedente para permitir que un preso proporcionar a esperma para la inseminación artificial. Finalmente, Rieser aseguró la aprobación y los cubanos volaron a  Pérez a una clínica de fertilidad en Panamá.

Mientras tanto, Rieser estaba presionando a los cubanos para mejorar las condiciones de Alan Gross: “Quería dejar claro a ellos que nos importaba el trato de su gente, así como nosotros esperábamos que se preocupan por el tratamiento de la nuestra.” Los cubanos correspondieron al  permitir  a Gross a ser examinado por sus propios médicos, dándole un ordenador y una impresora y le permitieron hacer más ejercicios al aire libre.

Como el embarazo de Pérez se hizo evidente, el Departamento de Estado pidió a los cubanos a mantenerla fuera de la vista del público, para que su condición no causara revuelo de especulación de que un acercamiento entre Estados Unidos y Cuba estuviera dándose en secreto. “Nos habíamos dado nuestra palabra para mantener el embarazo y todo el proceso en torno a un secreto con el fin de no perjudicar el objetivo mayor, que era nuestra libertad de negociacion”, explicó más tarde Hernández. Cuando aterrizó en Cuba, la televisión estatal mostró a él siendo recibido por Raúl Castro y, ante el asombro de sus compatriotas, una esposa con nueve meses del embarazo. Tres semanas más tarde, el 6 de enero de 2015, su niña, Gema Hernández Pérez, nació con buena salud.

“SOLO HAZLO!”

Aunque la “diplomacia de la cigüeña” del senador Leahy contribuyó al éxito de las negociaciones de Cuba y Estados Unidos, el político no estaba al tanto de las conversaciones secretas en curso. Mientras tanto, se desempeñó como el líder no oficial de un grupo de senadores y representantes que presiona a Obama y sus asesores para el cambio en cada oportunidad. “Todos habíamos estado presionando al presidente cuando lo vimos en las funciones ceremoniales durante unos segundos-diciéndole, ‘Tienes que hacer algo en Cuba'”, recuerda Rep. Jim McGovern (D-Mass.).

Leahy decidió conseguir la atención del presidente y buscó a  un ex profesor de derecho, tendría que dar cuerpo a la base jurídica para liberar a los espías cubanos. El personal del senador colaboró ​​con el ex consejero de la Casa Blanca, Greg Craig, para redactar un memorando de 10 páginas de opciones “para lograr la liberación de Gross ‘, y al hacerlo rompería  el estancamiento y cambiaria el curso de la política de Estados Unidos hacia Cuba, lo que sería ampliamente aclamado como un logro importante del legado de esta admnistracion”. El documento, fechado el 7 de febrero, estableció un curso de acción que pudiera llegar a ser un juego deportivo  cerrado con el acuerdo final. “Fue una muy buena nota”, dice Craig.

Sin embargo, hubo que esperar hasta el primero de mayo antes de que Leahy, junto con los senadores. Carl Levin (D-Mich.) Y Dick Durbin (D-Ill.) Y Reps. Chris Van Hollen (D-Md.) Y McGovern, finalmente se reunieran  en la Oficina Oval con Obama, Biden, y Susan Rice. Instaron a Obama para presionar por la liberación de Gross y sustituir la política de hostilidad con una de compromiso. “Dijiste que ibas a hacer esto”, recordó el presidente McGovern. “Vamos a hacerlo!”

“Estamos trabajando en ello”, Obama les dijo, pero no dió indicios de las negociaciones que su  diplomacia tenía en marcha.

“Hubo un poco de tensión con el presidente. Lo estamos empujando, y él está empujando hacia atrás”, recuerda McGovern. “Estábamos bastante agresivos.” Al final de la reunión, los miembros no eran muy optimistas. “No estábamos seguros de que esto iba a suceder.”

UNA NUEVA NORMALIZACIÓN

Tres días antes, una serie de vallas publicitarias aparecieron  en las estaciones de metro de Washington más cercana a la Casa Blanca y del Departamento de Estado. “Señor Presidente, es el momento de tomar una decisión sobre la política hacia Cuba”, decía una. Otra  declaraba: “El pueblo estadounidense es nuestro mejor embajador. Es hora de permitir que todas las personas a viajar libremente a Cuba.” Los anuncios, que generaron comentarios de los medios importantes, fueron patrocinados por un nuevo grupo de defensa, #CubaNow, ´[recordemos que este grupo usó la imagen de la bloguera Yoani Sanchez para esta campaña] que se posicionó como la voz de los más moderados de la comunidad cubano-americana más joven en Miami.

#CubaNow  fue una  creación del Grupo Trimpa, una organización inusual que hacía juego con los donantes adinerados que buscan cambiar la política con una estrategia política y campaña de promoción. En 2003, por ejemplo, fundador Ted Trimpa desarrolló una estrategia de cabildeo para montar un movimiento de matromonio gay  en todo el país financiado por el empresario multimillonario Tim Gill.

Nueve años más tarde, en octubre de 2012, Gill viajó a Cuba con un amigo rico, Patty Ebrahimi, quien nació y se crió en Cuba pero se fue con su familia un año después de que Fidel Castro tomó el poder. Ebrahimi lo hizo a pesar de las restricciones de la gira impuesta por las regulaciones del Tesoro estadounidense. Ella no podía ir por su cuenta a visitar los barrios de su juventud, localizar a amigos de la familia, o ver a sus antiguas escuelas. “La idea de que podían ir a cualquier  otro lugar del mundo, incluyendo Vietnam, Corea del Norte o Irán, sin un permiso especial del gobierno de Estados Unidos, que si tenía que pedirlo para  ir a Cuba me enfureció”, recordó. Mientras ventila sus frustraciones a Gill en el salón del Hotel Saratoga en La Habana, le ofreció una sugerencia: “Usted debe usar su dinero para cambiar la política.” Unos meses más tarde, introdujo a Ebrahimi al grupo  Trimpa.

Después de realizar un estudio de tres meses del panorama político, este grupo  informó que “el más alto nivel de los que toman  decisiones dentro de la administración de Obama” querían cambiar y sólo necesitaban refuerzo político para presionar. Después de consultar con su marido, Fred, el ex director general y propietario de Quark Software Inc., Patty dio $ 1 millón de dólares para financiar una campaña para envalentonar a la Casa Blanca en el impulso del restablecimiento de relaciones.

“Mi decisión de asumir este trabajo fue totalmente  emocional”, dijo más tarde. “Lo hicimos porque queríamos ayudar”, señaló Fred Ebrahimi. “Lo hicimos porque pensamos que podríamos ser muy eficaz.”

El Grupo Trimpa sacó todas las armas. Se le aconsejó a  Ebrahimi para hacer donaciones a las figuras políticas claves, como la mayoría del Senado Harry Reid (D-Nev.) Y Durbin-  las cuales serian destinadas a obtener acceso y “estar en la sala,” de acuerdo con el plan estratégico de Trimpa.

El lobby (cabldeo)  contrató a Luis Miranda, que había dejado recientemente su posición como director de medios hispanos de Obama, y ​​buscó la bendición de Jim Messina, subjefe de Obama del personal, para lanzar una campaña pública que promoviera  un cambio en la política de Obama hacia Cuba. El equipo Trimpa también se reunió con funcionarios clave de política exterior. A todos los jugadores, el Grupo Trimpa les insistió en que no habría retroceso político para los demócratas en la Florida si Obama cambiaba la política hacia Cuba. Para reforzar este argumento, financiaron  una serie de encuestas de opinión [muchas de ellas fueron calificadas como pushing poll según varios analistas políticos] . Una de esas investigaciones, realizado por un encuestador de Obama, John Anzalone, encontró que los cubano-americanos más jóvenes de la Floridaaprobaban un acercamiento. Y el Consejo del Atlántico realizó una encuesta nacional patrocinada por Trimpa que encontró, como lo dijo un titular del New York Times, de que una “mayoría de los estadounidenses favorecen lazos amistosos con Cuba.”

Las urnas estaban destinadas a “mostrar un amplio apoyo para el cambio”, “crear una nueva normalidad”, y “dar voz a la mayoría silenciosa”, dice James Williams, el operador político que supervisó los esfuerzos del Grupo Trimpa.

Williams también tuvo el apoyo de grupos clave en el debate sobre Cuba, que van desde potencias de financiación (como Atlantic Philanthropies, la Fundación Ford y la Fundación Christopher Reynolds) a las instituciones  políticas (la Oficina de Washington para América Latina, el Centro para la Democracia en las Américas y el Grupo de Trabajo de América Latina) asi como también  los think tanks de élite (Brookings y el Consejo de las Américas).

El 19 de mayo de 2014, esta coalición lanzó una carta abierta a Obama firmada por 46 luminarias del mundo de la política y los negocios, instando al presidente a comprometerse con Cuba. Los firmantes incluyen ex diplomáticos y oficiales militares retirados -entre ellos el ex embajador ante la ONU Thomas Pickering, y los líderes de negocios cubano-americanos como Andrés Fanjul, co-propietario de una empresa azucarera multinacional con sede en Florida. Pero el nombre que más llamó la atención fue John Negroponte, director de inteligencia nacional de George W. Bush.

El mismo día, no por casualidad, la Cámara de Comercio de Estados Unidos anunció que su presidente, Tom Donohue, conduciría a una delegación a Cuba para “desarrollar una mejor comprensión de la actual situación económica del país y el estado de su sector privado.”

Poco después, el New York Times lanzó una serie editorial de dos meses cuyo lema era  , Cuba: un nuevo comienzo.” Las editoriales semanales fueron obra de Ernesto Londoño, quien habló con funcionarios de la administración, la oficina de Leahy, y el Grupo Trimpa. “En realidad no había colusión o la cooperación formal en lo que estaban haciendo y lo que estábamos haciendo”, dijo a Terry Gross en aire fresco. The Times simplemente vio una oportunidad para impulsar la política que se estaba negociando  tras bambalinas. “Nos dimos cuenta de que valía la pena darle una oportunidad.”

Todas estas fuerzas, en otras palabras, se calcularon deliberadamente  para empujar Obama a través de una puerta cuyo umbral ya había cruzado.

INTERVENCIÓN DIVINA

Y no nos olvidemos de la papa.

A pesar de que continuaron las negociaciones secretas, los miembros del Congreso recomendaron la  busca de aliados para presionar a Obama en Cuba, y proporcionan lo cubre de los ataques de la derecha. En una reunión de septiembre de 2013 en la oficina de Rice, Durbin  sacó a flote  nueva idea: ¿Qué hay acerca de involucrar al Nuevo Papa de la Iglesia Católica?  Como el primer pontífice de América Latina, Francisco sabía deCuba también. Después de acompañar al Papa Juan Pablo II en su visita de 1998 a la isla, Francisco-entonces el asistente arzobispo de Buenos Aires, había escrito un libro corto sobre el viaje, Diálogos entre Juan Pablo II y Fidel Castro. Y el Vaticano tenía credibilidad con La Habana debido a su oposición constante al embargo.

Todas las partes vieron la sabiduría de la intervención divina. Leahy envió un mensaje confidencial al cardenal cubano Jaime Ortega, para pedirle que convenciera al Papa para ayudar a resolver el problema de los prisioneros. Sobre la base de los estrechos vínculos entre Obama de jefe de gabinete, Denis McDonough, y el cardenal Theodore McCarrick de Washington, la Casa Blanca también “informó  al Vaticano que el presidente estaba ansioso por hablar de esto” en una próxima reunión en marzo con el Papa en Roma, de acuerdo con Craig. Y en una reunión de estrategia de los grupos de defensa de Cuba, Tim Phillips del grupo por la paz más allá de los conflictos, sugirió acercarse al Cardenal Seán O’Malley de Boston. “Sabíamos que O’Malley estaba muy cerca del Papa,” recordó Craig, quien tenía vínculos con la jerarquía de la Iglesia Católica en Boston desde sus días como asesor de política exterior del senador Ted Kennedy. “O’Malley había pasado tiempo en América Latina, hablaba español con fluidez, había conocido al Papa antes de convertirse en Jefe del Vaticano y tenía una relación  inusual, sin duda, mucho, mucho mejor que la de McCarrick.”

A principios de marzo de 2014, un pequeño grupo de defensores de la política de Cuba, entre ellos representantes del Grupo Trimpa, Phillips, y Craig, se reunieron  con el cardenal O’Malley en la rectoría de la Catedral de la Santa Cruz, en Boston. “Le explicamos las tendencias recientes, las conversaciones con el POTUS (Presidente de Estados Unidos por sus siglas en ingles)  y otros en el gobierno y el Congreso,” Phillips recuerda, “y señalamos que esto era un momento histórico, y un mensaje del Papa a POTUS sería significativo en hacer avanzar el proceso.” Craig trajo una carta de Leahy instando al cardenal para centrar la atención del Papa sobre la “cuestión humanitaria” del intercambio de prisioneros. Leahy entregó personalmente un mensaje similar al Cardenal McCarrick, y organizó otra para ser enviada al cardenal Ortega en La Habana. Ahora eran tres cardenales instando al Papa-que aún desconocía  el diálogo secreto entre Washington y La Habana-Cuba para poner en práctica la agenda con Obama.

Tres semanas más tarde, Obama se reunió con el Papa en su biblioteca privada, una cámara de suelo de mármol con vistas a la plaza de San Pedro en Roma. Allí, hablaron durante una hora bajo un friso de los frescos renacentistas. Obama “le dijo al Papa que teníamos algo que hacer con Cuba y dijo que sería útil si el sumo pontífice  pudiera jugar un papel en ese asuntol”, según un funcionario de la Casa Blanca familiarizado con la reunión. Unos días más tarde, Francisco le ratifico a Ortega su ayuda en este tema.

Durante el verano, el Papa escribió contundentes, cartas confidenciales a Obama y Raúl Castro, implorando los dos líderes “para resolver cuestiones humanitarias de interés común, incluida la situación de ciertos presos, con el fin de iniciar una nueva fase en las relaciones.” Para proteger sus comunicaciones, el Papa envió dos cartas a través de mensajería papal a La Habana, con instrucciones al cardenal Ortega para entregar personalmente el mensaje en las manos del presidente. Ortega luego envió a su principal asesor a Washington para avanzar su misión diplomática clandestina. Pero la organización de una reunión secreta cara a cara con el presidente de los Estados Unidos era más fácil decirlo que hacerlo. Alertados del problema, el Cardenal McCarrick se reunió con funcionarios de la Casa Blanca, que alistaron su ayuda como intermediarios de  un canal de retorno secreto . A principios de agosto, McCarrick viajó a Cuba llevando una nota de Obama que pedía a Ortega confiar en McCarrick con la entrega de la carta del Papa a la Casa Blanca. Pero las instrucciones papales a  Ortega eran para entregar el mensaje el  mismo. McCarrick salió de Cuba con las manos vacías.

Para asegurarse de que la reunión no se hiciera pública , los funcionarios estadounidenses mantuvieron el nombre del cardenal Ortega fuera de los registros de los visitantes de la Casa Blanca. En una reunión con el presidente en el patio adyacente al Jardín de las Rosas, Ortega entregó la carta del Papa en la que Francisco se ofrecía  a “ayudar de cualquier manera.”

De vuelta en Washington, McCarrick trabajó con McDonough para concertar una reunión secreta de Ortega con el presidente. En la mañana del 18 de agosto de Ortega dio una charla en la Universidad de Georgetown, que proporciona un artículo de portada de su presencia en Washington y luego en silencio se fue a la Casa Blanca. (Para asegurarse de que la reunión no se filtraría, los funcionarios estadounidenses mantuvieron el nombre de Ortega fuera de los registros de los visitantes de la Casa Blanca.) Reunión con el presidente en el patio adyacente al Jardín de las Rosas, Ortega, finalmente completó su misión de entregar la comunicación sensible del Papa, en el que se ofreció a “ayudar de cualquier manera.”

Fue un proceso complicado, pero un gesto sin precedentes. “No hemos recibido comunicaciones de ese tipo desde que tengo conocimiento de las acciones de Gobierno de un Papa,” dijo un alto funcionario estadounidense  que no quiso ser identificado. “Y eso dio, creo, un mayor impulso  para seguir adelante.”

¿ABIERTOS AL CAMBIO?

A finales de octubre, el Papa había invitado a los negociadores a Roma. “Fue una cuestión de romper algunos estancamientos sustantivos pero la confianza de contar con una parte externa en laque podíamos confiar,” dice un alto funcionario estadounidense.

Fue en el Vaticano que las dos partes elaboraron su acuerdo final sobre el intercambio de prisioneros y la restauración de las relaciones diplomáticas. Rodas y Zúñiga también señalaron la intención de Obama de aliviar las regulaciones sobre los viajes y el comercio y permitir que las empresas de telecomunicaciones de Estados Unidos ayudaran  a las empresas estatales cubanas a ampliar el acceso a Internet. Reconocieron que estas iniciativas tenían por objeto el fomento de una mayor apertura en Cuba, a pesar de que entregan este mensaje con respeto. Funcionarios cubanos dijeron que aunque no tenían ninguna intención de cambiar su sistema político para adaptarse a los Estados Unidos, habían revisado la lista de los presos encarcelados por actividades políticas de los americanos y liberarían 53 de ellos como un gesto de buena voluntad. El Papa accedió a actuar como garante del acuerdo final.

El Consejo de Seguridad Nacional de Obama se reunió el 6 de noviembre para conocer  los detalles. Más tarde ese mismo mes, los equipos negociadores serian convocados por última vez en Canadá para organizar la logística del intercambio de prisioneros.

El 12 de diciembre, Zúñiga llamó a la esposa de Alan Gross, Judy, para decirle las buenas noticias. Cuatro días más tarde, en la víspera de Hánuca judío , Scott Gilbert llamó a su cliente para decirle que pronto sería un hombre libre. “Lo creeré cuando lo vea”, respondió Alan Gross.

No tuvo que esperar mucho tiempo: A la mañana siguiente el  prisionero fue  sacado de su celda de la prisión de La Habana a un pequeño aeropuerto militar, donde fue recibido por su esposa, su abogado, y los miembros del Congreso que habían trabajado para ganar su liberación . El intercambio de prisioneros fue coreografiado con tanto cuidado que el avión presidencial azul y blanco enviado para traer a casa a Gross  no fue autorizado a salir de La Habana hasta que el avión que transportaba a los tres espías cubanos aterrizó en una pista cercana.

Una vez en el aire, Gross se le dio un poco de sus alimentos favoritos  palomitas de maíz y carne en conserva de centeno y tomó una llamada de Obama. Después de despejar el espacio aéreo cubano, llamó a sus hijas para decirles simplemente: “Soy libre”.

Al mediodía, Obama anunció el acuerdo con Cuba para la nación: “Terminaremos un enfoque anticuado que, durante décadas, no ha logrado avanzar en nuestros intereses Ni el pueblo estadounidense ni  el cubano están bien servidos por una política rígida que tiene sus raíces en los acontecimientos que tuvieron lugar antes de que la mayoría de nosotros hubiésemos  nacido “. Raúl Castro fue más moderado, centrado en el retorno de los tres cubanos “héroes”. La normalización de las relaciones diplomáticas recibió sólo una sola frase, seguida inmediatamente por un recordatorio de que el embargo – “el corazón de la materia de discordia” –aun se mantenía  en su lugar.

Obama instó al Congreso a dejar sin efecto el embargo-política, como él dijo, “mucho más allá de su fecha de caducidad.” Pero con mayorías republicanas en ambas cámaras y una elección presidencial a la vista, conseguir que  el Congreso ponga  fin a las sanciones parece ser mucho más difícil que llegar a un acuerdo con La Habana. El senador Marco Rubio (R-Fla.), que ha llevado a los republicanos a diatribas contra el acuerdo, dice que el presidente dio al gobierno cubano  “todo lo que pidió” y no obtiene nada a cambio. “Estoy comprometido a desentrañar muchos de estos cambios como sea posible”, agregó.

Mientras  que Rubio y el resto de la vieja guardia siguen su política contra Cuba, el proceso de normalización está avanzando. Obama retiró oficialmente a la isla de la lista del Departamento de Estado de naciones  patrocinadoras del terrorismo, y las banderas de Estados Unidos y Cuba ondean  volar sobre las embajadas recién restablecidas en La Habana y Washington.

Pero tal vez el momento más simbólico vino en la VII Cumbre de las Américas en abril, cuando Obama y Castro se reunieron en privado  por primera vez y reafirmaron su compromiso de normalizar las relaciones. Aunque Castro prologó su discurso ante la asamblea unos  50 minutos con la misma letanía de transgresiones de Estados Unidos contra Cuba, al final su tono cambió hacia la conciliación. “Le he dicho al Presidente Obama que me pongo muy emocional hablando de la revolución. Pido disculpas a él porque el presidente Obama no tuvo responsabilidad por esto”, dijo Castro, y señaló que otros nueve presidentes de Estados Unidos podrían haber llegado a Cuba y no lo hicieron . “En mi opinión, el presidente Obama es un hombre honrado. He leído sus autobiografías y admiro  su pensamiento  que viene de su origen humilde. ”

Obama ha decidido no volver a revivir las  viejas amarguras: “Estados Unidos nunca hace una afirmación de ser  perfecto. Solo reclamamos  estar abiertos al cambio.   Los Estados Unidos no será encarcelado por el pasado.  Estamos mirando hacia el futuro….”

Nota: Este artículo es una adaptación de la nueva edición actualizada del libro de los autores, Volver a Cuba: La Historia Oculta de las negociaciones entre Washington y La Habana, que se publicará en octubre, © 2015 Universidad de North Carolina Press.

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